太陽系からわずか11光年先で、
地球と同じくらいの大きさの
惑星が新たに発見されたそうだ。
その気温は-60~20度と予想され、
水が液体で存在している可能性も高く、
地球外生命体の発見に期待が高まっている、

「ロス128b」は赤色矮星
ロス128」を公転しており、
その軌道はハビタブルゾーンにある。
恒星からの距離は生命の
生存に適した気温が
保たれる距離であり、
また岩石惑星である可能性も高い。
つまり生命が宿るための
基本要件を満たしているのだ。


ESOcast 137 Light: Temperate Planet Orbiting Quiet Red Dwarf (4K UHD)

 

ハビタブルゾーンにあるロス128b

発見は、チリにあるヨーロッパ
南天天文台の高精度視線速度系
外惑星探査装置(HARPS)
によってなされた。
HARPSはこのタイプのものとしては
世界最高の精度を誇る
観測装置であるが、
それでもなお特定には
長い時間がかかった。

ロス128bについて
判明していることは、
まずその質量が地球の1.3倍であること。
この質量を持つ場合、
仮にガス惑星であれば
巨大になる傾向があるため、
おそらくは岩石惑星
であると考えられる。

主星から比較的近く、
太陽と地球の距離の
20分の1しかない。
わずか9.9日で主星を
1周するほど近いのだが、
ロス128が冷えた暗い
赤色矮性であることが幸いした。

それが放つ放射線の量は
太陽より少ないため、
ロス128bが浴びる量は
地球の1.38倍程度だ。
平衡温度はマイナス60~20度の
間だと推定されている。
その為、地表は液体で
水分が存在している可能性も高い。

フレアの点でもロス128は
他の赤色矮星よりずっと穏やかだ。
ゆえにロス128bの環境は
ずっと安定しているだろう。

宇宙の中で生命が
誕生するのに適した環境
となる天文学上の領域
ハビタブルゾーン
であることから、
地球外生命体の発見が期待される。

image credit:youtube(European Southern Observatory)

発見に10年以上を費やしたHARPS

こうしたデータは視線速度法
によって得られたものだ。

現在、惑星を探す手法として
最も一般的なのは
トランジット法である。
これは惑星が主星の前を
通過した時の主星の光の
かげりを手がかりにする方法で、
ケプラー宇宙望遠鏡は
これによって2337個の外惑星を発見した。

しかしトランジット法には
大きな弱点がある。
惑星を発見するには、
それが望遠鏡と主星の間を
通過してくれなければならないのだ。

視線速度法はそのような
軌道を持たない惑星を
見つけるための方法だ。
基本的に主星を公転する
惑星の軌道は1ヶ所に
固定されていない。

また惑星はごく僅かながら
主星に重力を及ぼすため、
それに小さな円か楕円運動
を生じさせる。
すなわち主星と地球との
距離が微妙に変化する
ということだ。

すると同時に軽いスペクトルの
変化も生じる。
地球に近づけば
かすかに青みが増し、
遠ざかればかすかに赤みが増す。
この現象はドップラー偏移と
呼ばれるが、
これを測定するのが視線速度法だ。

非常に手間のかかる作業だ。
HARPSではロス128bを
発見するまでに10年以上の
観測を要した。
何しろさまざまな不要な
データを取り除かねばならない。
例えば、恒星表面の活動
によってもサインが生じる。
これが惑星によって生じる
サインと似ていれば、
その判別は困難だ。

image credit:European Southern Observatory

HARPSがロス128の観測を
始めたのは2005年7月のこと。
2013年以降、さらに綿密な
観測が開始され、
惑星を発見するために十分な
強さのサインが得られたのは、
157回の観測を経てようやくのことだった。

現時点ではロス128bに
大気があるのかどうかは不明だ
(トランジット法ならすぐに判明した)。
しかし2024年に完成が
予定される超大型望遠鏡なら、
惑星の姿を直接観測
できるはずであり、
生命の発見も期待される。
 
そういえば2017年5月、
ロス128bが周回している
おとめ座の赤色矮星、
ロス128(Ross 128)から
謎のシグナルが発信され
話題となっていたが、
人工衛星の干渉で
あるという結論となった。

関連記事:おとめ座の赤色矮星「ロス128」から発せられた謎の電波シグナルの正体が明らかに!?
 
もしかしたらあのニュースって
ちょっとしたフラグで、
実はロス128bの生命体
めいたものの仕業だとしたら…
おや、ちょっと誰か来たようだ。

via:Astronomy & Astrophysics(PDF) / theverge / esoなど/ translated by hiroching / edited by parumo

引用: カラパイア